Who do you think I am – Ep7

 “Painting myself for others, I have painted my inward self with colours clearer than my original ones. I have no more made my book than my book has made me – a book consubstantial with its author, concerned with my own self, an integral part of my life; not concerned with some third-hand, extraneous purpose, like all other books.” – M. de Montaigne (Le Essais, Livre II, chapitre 18)

This quote of Montaigne came right on time, while I was doing research again on my ancestry’s history. I had lost my initial momentum from when I started 8 months ago, and with the emotional intensity of accompanying my mother in the final weeks of her life and after, I wasn’t sure if it was worth continuing with this project.

Writing this story is meaningful for me as that it grounds me somewhere in space and time. Having lived overseas for more than 20 years, like most expatriate I had the experience at some point that I didn’t know where I belonged anymore.  Exploring my family’s history has also the value of making it real for myself, that it is not some stories I have heard or read as a child, not knowing whether they were real or whether they were myth. Then there is the added value coming from the pleasure of sharing this with you reader, so here I am back…

Daniel Hallé. 1648. L'annonciation. Notre Dame de Bercy, Paris
Daniel Hallé. 1648. L’annonciation. Notre Dame de Bercy, Paris

In episode 6, I started to tell the story of my paternal side of the family – the Hallé. Reading it again today, it sounds like a happy provincial prosperous family in a peaceful time. I see now that I missed some of the historical context of the time. I needed to understand the reasons that would have led Daniel Hallé to not follow his father’s footstep in his profession, and later to leave his hometown of Rouen for Paris. Traditionally, a son would train with his father as an apprentice. It struck me that both Geoffroy II’s sons went in totally different trades: Jean-Baptiste Hallé became a Master Goldsmith and Daniel Hallé a Master Painter.

When Daniel’s father was a broadcloth merchant and his grand-father was the Principal of a Catholic College in the 16th century, Normandy had the largest protestant population in the kingdom of France. During the second half of this century, religious wars between Catholics and Protestants were ongoing.  Bloodshed, killings, pillages, destructions of homes and places of cult went on for almost 40 years, making that time one of the most violent in France’s history. In 1562, Rouen was taken over by the Huguenots (Protestants), forcing the Catholics members of Parliament to leave the city. A few weeks later, with the support of the Royal army, Rouen was under siege. This was a crucial battle for the French kingdom due to the strategic position of the city on the Seine River and close to England. The siege lasted five months until the Catholics brutally won the city back.

My ancestors were Catholic and it is a mystery how they would have lived and survived in Rouen while the Huguenots held the city.  What is clear though is that Geoffroy I became Principal of The Bons Enfants Catholic College in 1563, less than a year after the end of siege and the victory of the Catholics. He stayed in this position until 1586.  In those times of great opposition between the two sides of the Christian religion, building and establishing schools, colleges, monasteries and churches was the way of propagating the religion. The Jesuits College of Rouen, founded in 1565, became the largest one in France at the beginning of the 17th century. I see Geoffroy I’s appointment in direct connection with the need of the time. Religious wars ended in France in 1598 with the Edict of Nantes signature by King Henri IV (1). An era of economic and spiritual renewal followed to the benefit of the churches that got rebuilt or extended. The textile industry in Normandy was very prosperous and Geoffroy II’s business as a broad-cloth merchant thrived in these good conditions.

But from 1620s onwards, when Geoffroy II’s son Daniel (1614-1675) grew up, he would have seen his father struggling under the ongoing increase of taxes and the new fierce competition of textiles coming from England and Holland. When Daniel was of about 15 or 16, the age to become apprentice, the textile industry in Normandy was ruined (2) and that would partly explain, apart from his interest in painting, why he didn’t follow his father’s footsteps. This was the period of the ambitious Cardinal de Richelieu’s rise of power who became Chief Minister of King Louis XIII in 1624. Under their rulership, France took on an active role in the “Thirty Years’ War” by declaring war to the Habsburg dynasty (3), the ruler of Spain and Austria in 1635 – a year before Daniel Hallé became Master Painter. The war put a huge financial pressure on the French provinces that had to contribute to the war through ever increasing taxes, especially Normandy, one of the richest provinces of the kingdom. The war had devastating consequences on the economy and demography of the province. It was also the time of plague epidemics, poor harvests, famines and exodus. These very difficult circumstances gave rise to the Normand “Va-nu-pied” revolt (literally “going barefoot”) against the Royal power in 1639 (4).

That same year, Daniel’s father dies at 74, which I find “old” considering the tough living conditions of the time. According to the Normandy’s customs, two third of the father’s estate went to the eldest son, Jean-Baptiste. As the cadet son, Daniel inherited a farm that would have brought him some income. Both brothers – “bourgeois of Rouen” as stated in the deed – paid a pension to their sister Marguerite. Such inheritance distribution in today’s view would have torn the family apart, but according to what I read (5) it was done in a friendly manner!

Daniel Hallé, c. 1660-65, Saint Benoit recevant le viatique, originally painted for Saint-Wandrille Abbey. Today at Eglise Saint Ouen, Rouen
Daniel Hallé, c. 1660-65, Saint Benoit recevant le viatique. Painted for Saint-Wandrille Abbey. Today at Eglise Saint Ouen, Rouen

There are no known paintings remaining from the first ten years of Daniel Hallé’s career while he was in Rouen, but it is believed they were mainly on biblical themes, following the strict rules of 17th century religious paintings. Before the Revolution, there were more than 540 abbeys and monasteries in Normandy (6).  Rouen itself had 1400 parishes! (7) Catholic edifices would all be decorated with paintings and retables. The celebrations vessels were goldsmiths’ works of art. The Catholic Church, through its local congregations, would have been the great provider of commissions for the early 17th century artists.  I see Daniel as a painter and his brother Jean-Baptiste as a goldsmiths having complementary trades at the time.  Daniel Hallé was a member of the Saint Maur congregation who helped to reform abbeys, with the support of Louis XIII and Richelieu. This order based at Saint-Germain-des-Prés Abbey in Paris had numerous Benedictine monasteries in Normandy (8) for which Daniel received commissions for his paintings.

Rouen was far from being a dull provincial town in the 17the century. Writer Corneille, born in Rouen, spent most of his writer’s career in his hometown. I found his “career path” interesting as a contemporary of Daniel Hallé. In 1637, Corneille wrote in Rouen his famous tragedy “Le Cid”, a great success that was to become a classic of French tragedy.  However, Corneille was not elected to the illustrious “Académie Française” twice on the basis that he was living in the provincial Rouen. Corneille ended up organising his life to spend most of the year in the capital city, and was finally elected at the “Académie” in 1647 (9).  I draw a parallel to Daniel Hallé’s career that would have started well in Rouen for the first ten years, but at some point the need to move to the capital city would have become the obvious choice. Around 1646 Daniel Hallé established himself in the St-Germain-des-Prés neighbourhood, close to the Abbey, at 3 rue de Bussy (now known as rue de Buci).

Saint-Germain-des-Prés Abbey in 1723 with Rue de Bussy on left side

« Me peignant pour autrui, je me suis peint en moi de couleurs plus nettes que n’étaient les miennes premières. Je n’ai pas plus fait mon livre que mon livre m’a fait, livre consubstantiel à son auteur, d’une occupation propre, membre de ma vie ; non d’une occupation et fin tierce et étrangère comme tous autres livres. »  – M. de Montaigne (Le Essais, Livre II, chapitre 18)

Cette citation de Montaigne est venu à point, pendant que je faisais de nouveau mes recherches sur l’histoire de mes ancêtres. J’avais perdu le momentum que j’avais il y a 8 mois, et avec l’intensité émotionnelle vécue en accompagnant ma mère dans ses dernières semaines, et la periode après, je ne savais plus à quoi ça servait que je fasse ce récit.

Raconter cette histoire a un sens pour moi car elle me place quelque part dans l’espace et le temps. Ayant vécu à l’étranger pendant plus de 20 ans, j’ai eu l’expérience, comme la plupart des expatriés à un certain moment, de ne plus savoir à quel pays j’appartenais. Explorer l’histoire de ma famille a aussi pour effet de la rendre réelle pour moi afin qu’elle ne soit plus quelque chose de mythique que j’avais aperçu dans des livres ou dont j’avais entendu parler étant enfant. Et puis il y a le plaisir de partager le récit, alors me voilà de retour…

Dans l’épisode 6, j’ai parlé des Hallé, du côté paternel de ma famille. En le relisant aujourd’hui, j’ai l’image d’une heureuse famille prospère de province en temps de paix. Je vois que je suis passée à côté d’une partie du contexte historique de l’époque. En reprenant le récit, j’avais aussi besoin de comprendre les raisons qui avaient amené Daniel Hallé à ne pas suivre les traces de son père dans son métier, et plus tard à quitter sa ville de Rouen pour Paris. Traditionnellement un fils se formait avec son père, comme apprenti. J’étais frappée de voir que les deux fils de Geoffroy II suivirent des carrières totalement différentes : Jean-Baptiste Hallé comme Maitre orfèvre et Daniel Hallé comme Maitre peintre.

Quand le père de Daniel était marchand en textiles et son grand-père principal d’un collège catholique au 16ème siècle, la Normandie avait la plus grande population protestante du royaume de France. Pendant la seconde moitié de ce siècle, les guerres de religion entre les catholiques et les protestants étaient continuelles. Bains de sang, tueries, pillages, destructions des maisons et des lieux de culte ont durés pendant presque 40 ans, en faisant l’une des plus violentes périodes de l’histoire de France. En 1562, les Huguenots (protestants) s’emparaient de la ville de Rouen, forçant les membres catholiques du Parlement à quitter la ville. Quelques semaines plus tard, avec le soutien de l’armée royale, Rouen était assiégée. C’était une bataille cruciale pour le royaume de France du fait de la position stratégique de Rouen sur la Seine et sa proximité avec l’Angleterre. Le siège dura 5 mois avant que les catholiques reprennent brutalement le pouvoir de la ville.

Mes ancêtres étaient catholiques et c’est un mystère comment ils ont vécu et survécu à Rouen pendant que la ville était aux mains des Huguenots. Ce qui est sûr par contre c’est que Geoffroy I est devenu principal du collège catholique des Bons Enfants en 1563, soit moins d’un an après la fin du siège et la victoire des catholiques. Il a tenu cette positon jusqu’en 1586. Pendant ces années de grande opposition entre les deux côtés de la religion chrétienne, la construction et l’établissement d’écoles, de collèges, de monastères et des églises étaient le moyen de propager la religion. Le collège Jésuite de Rouen, établit en 1562, est devenu le plus large de France au début du 17ème siècle. Ainsi, je vois la nomination de Geoffroy I en relation directe avec ce qui se passait à l’époque.

Les guerres de religions s’arrêtèrent en France en 1598 avec la signature de l’Edit de Nantes par le roi Henri IV (1). L’industrie textile était très prospère et la carrière prospère de Geoffroy II comme marchand textile était en relation directe avec la situation de l’époque.Toutefois, quand le fils de Geoffroy II, Daniel Hallé (1614-1675) a grandi – à partir de 1620 – il a dû voir son père au prise de difficultés dans ses affaires avec l’augmentation constante des taxes et la nouvelle concurrence forte des textiles venant d’Angleterre et de Hollande. Quand Daniel avait 15 ou 16 ans, l’âge de devenir apprenti, l’industrie textile en Normandie était ruinée (2) et cela expliquerait en partie, mis à part son attrait pour la peinture, pourquoi il n’ait pas repris les affaires de son père.

Cette période était celle de la montée au pouvoir de l’ambitieux cardinal de Richelieu qui devint Premier Ministre du roi Louis XIII en 1624. Sous sa gouvernance la France pris un rôle actif dans la « Guerre de Trente Ans » en déclarant la guerre à la dynastie des Habsbourg (3) – qui dirigeait alors l’Espagne et l’Autriche – en 1635, un an avant que Daniel Hallé devienne Maitre Peintre. La guerre provoqua une pression financière énorme sur les provinces françaises qui devaient contribuer à l’effort de guerre par l’intermédiaire de taxes, en particulier la Normandie, une des provinces les plus riches du royaume. Cette période vit aussi des épidémies de peste, des mauvaises récoltes, des famines et l’exode. Ces circonstances éprouvantes sont à l’origine de « la révolte des Vas-Nus Pieds (4) en 1639 contre le pouvoir royal. Cette même année, le père de Daniel meurt à 74 ans, ce que l’on peut considere comme “vieux” au vu des conditions difficiles de l’époque. En accord avec la coutume normande, les deux tiers de l’héritage est allé à l’ainé des fils, Jean-Baptiste. En tant que fils cadet, Daniel hérita d’une ferme dont il recevait sans doute un revenu. Les deux frères – « Bourgeois de Rouen » comme il est dit dans l’acte – payèrent une pension à leur sœur Margueritte. Une telle distribution d’héritage aurait aujourd’hui déchiré la famille, mais d’après ce que j’ai lu (5) cela a été fait de manière amicale!

Il n’y a pas de peintures connues datant des premieres années de la carrière de Daniel, mais elles étaient certainement la représentation de thèmes bibliques, suivant les règles strictes de la peinture religieuse du 17ème siècle. Avant la Révolution, il y avait plus de 540 abbayes et monastères en Normandie (6). A elle seule, Rouen avait 1400 paroisses ! (7) Les édifices catholiques étaient tous décorés avec des peintures et des retables. Les objets du culte  étaient de magnifiques calices en or. L’Eglise catholique, par l’intermédiaire de ses congrégations locales, était grand pourvoyeur de commandes aux artistes du 17ème siècle. Je trouve que Daniel Hallé en tant que peintre, et son frère Jean-Baptiste en tant qu’orfèvre avaient des métiers complémentaires pour l’époque. Daniel Hallé était membre de la congrégation de Saint Maur qui, avec le soutien de Louis XIII et Richelieu, aida à la reformation de ses abbayes. Cet ordre était basé à l’Abbaye de Saint Germain-des-Prés à Paris et avait de nombreux monastères en Normandie (8) pour lesquels Daniel a reçu des commissions pour ses peintures.

Rouen n’était certainement pas une ville de province endormie au 17ème siècle: Pierre Corneille, qui était contemporain de Daniel Hallé, a passé la plupart de sa carrière d’écrivain dans sa ville natale. C’est à Rouen qu’il écrit en 1637 sa pièce « Le Cid » connait un triomphe et qui va devenir un classique de la tragédie française. Toutefois, Corneille ne fut pas élu à l’Académie Française à deux reprises sur la base qu’il vivait dans une ville provinciale. Finalement Corneille s’organisa pour passer la majorité de l’année à Paris et fut élu à l’Académie en 1647 (9). Je fais ce parallèle avec la carrière de Daniel Hallé qui, après les dix premières années de sa carrière, a du arriver à un point où le besoin de s’installer dans la capitale était un choix évident. Vers 1646, Daniel Hallé s’installe dans le quartier de Saint-Germain-des-Prés, à côté de l’Abbaye, au 3 rue de Bussy (aujourd’hui appelée rue de Buci).

(1) The Edict the Nantes marked the end of religious wars in France, but the fight continued all over Europe between the kingdoms of the time. This Edict provided freedom of religion and reinstatement of civil rights to the Protestants, and more generally started the principle of secularism in France – the separation of church and state. It was revoked later by King Louis XIV (1685), but this principle would be voiced again during the 18th century (by Voltaire and others) and would be enacted during the Revolution.

(2) Belhoste Jean-François. La maison, la fabrique et la ville. L’industrie du drap fin en France (XVe-XVIIIe siècles).  Histoire, économie et société, 1994, 13ᵉ année, n°3. Lectures de la ville (XVe-XXe siècle) sous la direction de Jacques Bottin et Alain Cabantous. pp. 457-475. Available online www.persee.fr/doc/hes_0752-5702_1994_num_13_3_1707

(3) The Habsburgs dominions https://en.wikipedia.org/wiki/House_of_Habsburg#/media/File:Habsburg_Map_1547.jpg

(4) Revolt of the Va-Nu-Pied https://en.wikipedia.org/wiki/Revolt_of_the_va-nu-pieds

(5) La famille des Halle. O. Estournet. Réunion des sociétés savantes des départements à la Sorbonne. Section des beaux-arts, 1905. Accessed online : http://gallica.bnf.fr/ark:/12148/bpt6k206223g/f87.item.zoom

(6) Abbeys & monastries in Normany http://www.norman-abbeys.com/decouvrir/normandie-terre-dabbayes/

(7) Philippe Goujard, La Normandie au XVIe et XVIIe siècles face à l’absolutisme, Éditions Ouest-France, Rennes, 2002. Available online http://www.edenlivres.fr/o/95/p/7736/excerpt

(8) Abbayes de la congrégation de St Maur en Normandie http://www.mauristes.org/spip.php?rubrique4

(9) Corneille at the Académie Française http://www.academie-francaise.fr/les-immortels/pierre-corneille