Who do you think I am – Ep6

The sculpture looks over the living room, proudly standing on the fireplace console. Fine features with an aquiline nose, he has a face that shows of self-confidence. Behind him is a large mirror reflecting his image in the room. One always goes with the other, the sculpture and its image in the mirror, its material reality and its reflection, the facts and the legend. Near the fireplace, on an early 19the century table sits a precious book. Golden arms are imprinted in the centre of the brown leather cover. The living room décor is imposing with its French Empire furniture, wall fabric and Persian rug. The only object that belongs to the contemporary reality is the television set, with its 1960s wood laminate finish. It stands as another totem of worship in the room, as my father is devoting his working life to the Philips Company, with a sense of duty that will lead him to an early death. On the black and white TV screen the family watches the General de Gaulle’s speeches to the nation and man’s first steps on the moon. My leisure time is filled with the adventures of Flipper the dolphin, Skippy the kangaroo and their young boy friends. I am surrounded by legendary figures. Their story is rarely spoken about, yet they are omnipresent and the object of my silent admiration. I look at him on his pedestal, me, intimidated little girl growing up not knowing what to become in my own life. “When I grow up, I want be…?”

J.J. Caffieri (1725-1792). Sculpture of Noël Hallé (1711-1781)
J.J. Caffieri (1725-1792). Sculpture of Noël Hallé (1711-1781)

The bust in the lounge room is actually a copy. The original was made by an 18th century French sculptor J.J. Caffieri (1725-1792). My paternal grand-father had seven copies made, one for each of his children. In seven living rooms the ancestor was standing, haunting the lives of his descendants. He is Noël Hallé (1711-1781), 18th century little known French painter. In 1995 was published a 700 pages book, Nicole Willk-Brocard ‘s Art & Archeology Doctorate Thesis, on the achievement of an ill-known dynasty of French painters from the 17th and 18th centuries: the Hallé (1). But when I grew up, the only source of knowledge about my paternal ancestry was that old book in the family lounge room. I read it as a teenager and found it difficult to relate to all the historical facts and figures about my ancestors that had been thoroughly recorded. And because questions and discussions were not something encouraged with my father, the ancestors’ story always kept the mysterious feeling of a legend.

The old book was written by a Catholic priest, O. Estournet. It was published and presented in 1905 to the Society of Fine Arts at the Beaux-Arts school in Paris (2). He was the Parish priest of Châtres in Seine-et-Marne, near Paris, where some descendants of the painters (brothers of my great-grand father) had a family property. They had respectfully kept all the archives of their ancestors. I only found that out today in N. Willk-Brocard’s book that I managed to find for sale in a specialised bookshop in Paris. Estournet then spent several years retracing the Hallé family history. Here it goes with the further research that I made…

Rouen Cathedral with wood & gold-plated lead spire before 1822 fire
Rouen Cathedral with wood & gold-plated lead spire before 1822 fire

Early16th century in Rouen, Normandy, Jacques Hallé (born c. 1500), was a master plumber. Not the kind of modern trade that has to do with installing bathrooms. Originally a plumber was a tradesman working with lead, from the French “plomb” and “plombier” (3). Jacques Hallé worked in 1544 at the reconstruction of the Rouen cathedral spire that had been destroyed by fire in 1514. Designed by architect R. Becquet the new spire was a wooden construction in the form of a pyramid covered with gold-plated lead. I am trying to picture my ancestor’s job, loaded with his tools and lead materials, climbing 359 stone steps, then a further 212 wooden steps, then climbing ladders to reach the top of the spire at 132 meters above ground! (4, 5 & 6). This construction took several years due to the unrest of the religious wars between the Protestants and Catholics. Unfortunately that spire was struck by lightning and burnt down in 1822. It was rebuilt in cast iron in pure gothic style, finished in 1884 and visible today.

Jacques had two sons, Pierre who became a master goldsmith in 1553 and Geoffroy I (born ca. 1530) who became the principal of a Catholic college, Les Bons-Enfants, not existing anymore today. Geoffroy I married and had 6 children.

During the 16th century, the French Renaissance period, Rouen was a thriving city, the second in the kingdom after Paris. It stood in a very strategic position for trading at the estuary of the Seine River that flows from Burgundy through Paris. The harbour was then the busiest one in France. The manufacturing and dyeing of broadcloth were very important industries in Rouen and Paris. Broadcloth was the main textile made in those days, woven from wool. In Rouen merchants imported wool from England, Prussia and Spain, as well as dyeing products such as red brazilwood (pernambouco), indigo from South and Central America. They had almost a monopoly in providing the dyeing materials and alum used as a mordant for dyes. The manufacturing of ecru cloth was made in Rouen. Some broadcloth was dyed there, but a lot of raw cloths were sent to Paris for dyeing then sold to Lyon, Spain and Portugal. The Saint-Vivien parish where my ancestors were from was a district of craftspeople. Textile workers were usually poor and were working on one cloth at a time with the wool threads lend by the merchants. The merchants were controlling both ends of the industry, the purchasing of the raw materials and the sales of the finished product (7), making the entreprise a very profitable one.

Geoffroy I’s eldest son, Geoffroy II (ca. 1555-1639) benefited from the good education he received at his father’s college and made most of it in the context of the time: he became a broadcloth merchant and married in 1595 with Marguerite de Tourny from an established goldsmith family. They had 7 children, 4 of them died at a young age, a common thing in those days. The eldest son, Jean-Baptiste (ca 1596), became a master goldsmith in Rouen in 1619. The youngest son, Daniel (1614-1675) is my ancestor. He didn’t want to follow his father’s footsteps as a merchant. Geoffroy II’s sister Marie had married a master painter with whom the young Daniel became apprentice at the age of 17 for five years. In 1636 in Rouen he became master painter.

goldsmith workshop 1576
goldsmith workshop 1576
  1. Willk-Brocard, Nicole. Une Dynastie: Les Hallé. Paris, Arthena, 1995. Doctorat thesis http://www.theses.fr/1992PA100035 Revue bibliographique: http://www.persee.fr/doc/rvart_0035-1326_1997_num_115_1_348316_t1_0072_0000_005
  2. La famille des Halle. O. Estournet. Réunion des sociétés savantes des départements à la Sorbonne. Section des beaux-arts, Ministère de l’instruction publique, 1905. Accessed online : http://gallica.bnf.fr/ark:/12148/bpt6k206223g/f87.item.zoom
  3. Etymology plumber http://www.etymonline.com/index.php?term=plumber
  4. Lettre à M. Alavoine, architecte de la nouvelle flèche en fonte de fer de la cathédrale de Rouen, sur la flèche de Robert Becquet, incendiée le 15 septembre 1822. By A. Deville, edition Nicétas Périaux, 1831. Pages 15-18. Accessed online https://books.google.fr/books?id=L8OL8DJxpGoC&source=gbs_navlinks_s
  5. Histoire Sommaire Et Chronologique De La Ville De Rouen. Page 274, accessed online https://books.google.fr/books?id=iO8MAwAAQBAJ&dq=1544+couverture+plomb+fleche+de+rouen&source=gbs_navlinks_s
  6. Revue des architectes de la cathédral de Rouen, jusqu’à la fin du XVIe siècle. A. Deville, Edition Péron. Accessed online https://books.google.fr/books?id=Zg0tAAAAYAAJ&source=gbs_navlinks_s
  7. La maison, la fabrique et la ville. L’industrie du drap fin en France (XVe-XVIIIe siècles). Persée. Accessed online http://www.persee.fr/doc/hes_0752-5702_1994_num_13_3_1707
Rouen, 15th century house. © Elisa Dolléans
Rouen, 15th century house. © Elisa Dolléans

Le buste trône dans le salon, fièrement planté sur la console de la cheminée. Les traits fins, le nez aquilin, il a le visage qui montre une confiance en soi. Derrière lui  un grand miroir qui reflète son image dans la pièce. L’une va toujours avec l’autre: la sculpture et son image dans le miroir, la réalité matérielle et son reflet, les faits et la légende. A côté de la cheminée, sur une table en acajou du début 19ème siècle se tient un livre précieux. Des armoiries dorées sont incrustées dans la reliure en cuir brun. Le décor du salon est imposant avec ses meubles Empire, ses tissus muraux, et son tapis persan. Le seul object qui appartienne à la réalité contemporaine est le poste de télévision, avec sa finition en bois laminé des années 60. C’est l’autre totem dans la pièce, celui à qui mon père dévoue sa vie de travail à la société Philips, avec un sens du devoir qui va l’amener à une mort précoce. Sur l’écran noir et blanc la famille regarde les discours du général de Gaulle et le premier homme qui a marché sur la Lune. Mon temps de loisirs est rempli des aventures de Flipper le dauphin, Skippy le kangourou et leurs amis héros petits garçons. Je suis entourée par des figures légendaires. Leur histoire est rarement racontée, pourtant elles sont omniprésentes et sont l’objet de mon admiration silencieuse. Je le regarde sur son piédestal, moi, petite fille intimidée qui grandit en ne sachant pas quoi devenir dans ma vie. « Quand je serai grande, je serai…? »

Le buste dans le salon est en fait une copie. L’original a été fait par un sculpteur français du 18eme siècle, J.J. Caffieri (1725-1792). Mon grand-père paternel en a fait faire sept copies, une pour chacun de ses enfants. Dans les sept salons l’ancêtre trônait, hantant les vies de ses descendants. C’est Noel Hallé (1711-1781), peintre peu connu du 18eme siècle. En 1995 un livre de 700 pages a été publié, la thèse de doctorat de Nicole Willk-Brocard sur les accomplissements d’une dynastie méconnue de peintres français du 17ème et 18ème siècle : les Hallé (1). Mais quand j’ai grandi, la seule source de connaissance au sujet de mes ancêtres paternels était ce vieux livre dans le salon familial. Je l’ai lu quand j’étais adolescente, mais j’ai eu du mal à me connecter avec toutes les données historiques et chiffrées qui étaient écrites sur ma famille . Et parce que les questions et les discussions n’étaient pas encouragées par mon père, l’histoire des ancêtres a toujours gardé le sentiment mystérieux des légendes.

Le vieux livre a été écrit par un prêtre catholique, O. Estournet. Il a été publié et présenté en 1905 à la Société des Beaux-Arts à l’école des Beaux-Arts à Paris (2). Il était le curé de la paroisse de Châtres en Seine-et-Marne, près de Paris, où des descendants des peintres (des frères de mon arrière-grand-père) avaient une propriété de famille. Ils avaient respectueusement gardé toutes les archives de leurs ancêtres. J’ai appris cela seulement aujourd’hui dans le livre de N. Willk-Brocard, que j’ai réussi à trouver à acheter dans une librairie spécialisée à Paris. Estournet a alors passé plusieurs années à retracer l’histoire de la famille Hallé. La voilà avec le complément de recherches que j’ai fait…

Au début du 16ème siècle à Rouen, Jacques Hallé (né c. 1500) était maitre plombier. Pas le genre de plombier moderne qui installe des salles de bains. A l’origine, un plombier était un ouvrier qui travaillait avec du plomb. Jacques Hallé travailla en 1544 à la reconstruction de la flèche de la cathédrale de Rouen qui avait été détruite par un incendie en 1514. La nouvelle flèche, conçue par l’architecte R. Becquet, était une structure en bois en forme de pyramide recouverte de plomb plaqué de feuilles d’or. J’essaye de me représenter le travail de mon ancêtre, chargé de ses outils et matériaux de plomb, montant les 359 marches en pierres, puis les 212 marches en bois, pour enfin escalader des échelles pour arriver en haut de la flèche à 132 mètres au-dessus du sol ! (4, 5 & 6). Cette construction a pris plusieurs années à cause des troubles crées par les guerres de religion entre les protestants et les catholiques. Malheureusement la flèche a été touchée par la foudre et a brulée en 1822. Elle a été reconstruite en fer forgé dans un pur style gothique, finie en 1884, et visible aujourd’hui.

Jacques a eu deux fils, Pierre qui est devenu maitre orfèvre en 1553 et Geoffroy I (né c. 1530) qui est devenu principal d’un collège catholique, Les Bons-Enfants, qui n’existe plus aujourd’hui. Geoffroy I se maria et eu 6 enfants.

Au 16eme siècle, qui est la période de la Renaissance en France, Rouen était une ville florissante, la deuxième du royaume après Paris. Elle se tenait à un endroit stratégique pour le commerce à l’estuaire de la Seine qui coule depuis la Bourgogne en passant par Paris. Le port était à cette époque le plus actif de France. La fabrication et la teinture du drap de laine étaient alors une industrie très importante à Rouen et à Paris. Le drap de laine tissée était le principal textile utilisé à cette époque. A Rouen les marchands importaient la laine d’Angleterre, de Prusse et d’Espagne, ainsi que des produits pour la teinture tels que le bois du Brésil rouge (Pernambouc), l’indigo d’Amérique du Sud et Centrale. Ils avaient une position de quasi-monopole pour fournir ces produits ainsi que l’alun qui servait de fixatif pour les teintures. La fabrication du drap écru était faite à Rouen même. Certains étaient teint sur place, mais beaucoup étaient envoyés écrus à Paris pour être teint là-bas, puis vendu à Lyon, en Espagne et au Portugal. La paroisse de Saint-Vivien d’où provenaient mes ancêtres était un quartier d’artisans. Ceux du textile étaient généralement pauvres et travaillaient sur un drap à la fois avec les fils de laine avancés par les marchands. Ceux-ci contrôlaient les deux côtés de l’industrie, l’achat des matières premières et la vente des produits finis (7), ce qui en faisait une entreprise très fructueuse.

Le fils ainé de Geoffroy I, Geoffroy II (ca. 1555-1639) ) bénéficia de la bonne éducation qu’il reçut au collège de son père et en tira bien parti dans le contexte de l’époque: il devint marchand de draps et maria en 1595 Marguerite de Tourny qui était d’une famille établie d’orfèvres. Ils ont eu 7 enfants, dont 4 sont morts en bas âge, chose commune à l’époque. L’ainé, Jean-Baptiste (ca 1596) est devenu maitre orfèvre à Rouen en 1619. Le fils cadet, Daniel (1614-1675) est mon ancêtre. Il ne voulu pas suivre le chemin de son père comme marchand. La sœur de Geoffroy II, Marie, avait épousé un maitre peintre avec qui le jeune Daniel est devenu apprenti à l’âge de 17 ans pour cinq ans. Il devint maitre peintre en 1636 à Rouen.

4 thoughts on “Who do you think I am – Ep6

  1. Je repete,…. beaucoup de plaisir a te lire et pour le contenu et pour la forme mais aussi parce que c’est une source de reflexion . J’aimerais bien que nous puissions en parler de vive voix sachant que toute cette ecriture est ta demarche pour te decouvrir. Tres courageux . Je t’embrasse. Anne Marie

  2. Dear Blandine, I think you must be having a marvellous time unearthing all the interesting family details. I am so enjoying reading it. (Hope the weather is not too cold.

    With very best wishes, Jacquie.

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